W 1937 r. grupa naukowców pod kierownictwem Otto Bayera w laboratoriach I.G. Farben-Werk Leverkusen zsyntetyzowała po raz pierwszy poliuretany z 1,4-butanodiolu i oktano-1,8-diizocyjanianu, a następnie z heksano-1,6-diizocyjanianu. Odpowiedni poliuretan nosił nazwę Igamid U lub Perlon U. Dalsze eksperymenty wykazały, że diizocyjanian toluenu był znacznie bardziej reaktywny niż diizocyjanian heksanu-1,6 i że reakcje z triolami prowadziły do powstania trójwymiarowo usieciowanych poliuretanów.

Produkcja przemysłowa poliuretanu

poliuretan od producentaProdukcja przemysłowa rozpoczęła się w Leverkusen w 1940 roku. Jednak z powodu II wojny światowej i związanego z nią niedoboru surowców, rynek poliuretanów początkowo rozwijał się bardzo powoli. Dlatego do końca II wojny światowej poliuretan od producenta w Leverkusen był stosowany wyłącznie do celów wojskowych w budowie samolotów. W związku z tym w 1952 r. dostępne było mniej niż 100 t rocznie ważnego poliizocyjanianu – diizocyjanianu toluenu (TDI). W latach 1952-1954 opracowano pianki poliestrowe, co jeszcze bardziej zwiększyło komercyjne zainteresowanie poliuretanami. Wraz z zastosowaniem polioli polieterowych gwałtownie wzrosło znaczenie poliuretanów. Większa różnorodność możliwa do uzyskania w produkcji polioli polieterowych doprowadziła do znacznego rozszerzenia ich zastosowań. Na przykład w 1960 r. produkowano już ponad 45 000 ton pianek. Do 2002 roku światowa konsumpcja poliuretanu wzrosła do około 9 milionów ton, a do 2007 roku wzrosła jeszcze bardziej do ponad 12 milionów ton. Roczna stopa wzrostu wynosi około 5 %. W 2011 r. produkcja w samych Niemczech, z głównymi producentami Covestro i BASF, wynosiła nieco poniżej 1 mln ton, z czego około 32 % przypadało na izolacje budowlane, 20 % na meble i materace, 14 % na konstrukcje samochodowe i 10 % na farby i powłoki. Stosunkowo nowe obszary zastosowań pianek poliuretanowych to budowa pojazdów (kierownica, podłokietnik, miękkie powłoki klamek, wykończenie wnętrza, deska rozdzielcza, izolacja akustyczna, ochrona przed grzechotaniem, uszczelnienia, przezroczyste powłoki dekorów drewnianych).

Dzięki tłumiącemu działaniu poliuretanu często osiągana jest również ochrona przed zużyciem, co w szczególności umożliwia produkcję elementów istotnych dla bezpieczeństwa o długiej żywotności. W przeszłości pianki poliuretanowe były uniepalniane za pomocą eteru pentabromodifenylowego. Ze względu na toksyczność tej substancji, obecnie stosuje się inne środki zmniejszające palność, takie jak TCPP lub grafit ekspandowany.